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苹果自动驾驶大裁员? 转型人工智能是换思路?

sina新浪财经 雪球综合 2020-04-16 16:56:39

自动驾驶的研发就像一个无底洞,没人知道把这个洞填满需要花多少钱。我们今天看到特斯拉能实现FSD,其实背后有着我们难以想象的资金支撑。换言之,有些“没钱”还要研发自动驾驶的小厂商,早晚得有几个沉不住气选择离场。

可没想到,提前“出局”的厂商竟然有苹果。

▲苹果自动驾驶的原型测试车(雷克萨斯RX450h)

2月26日,苹果官方证实其自动驾驶项目Project Titan裁员190人。这次裁员波及的员工大部分为工程师,包括 38 名工程项目经理、33 名硬件工程师、31 名产品设计工程师和 22 名软件工程师。文件显示裁员将于4月16日正式生效。

这已经不是苹果自动驾驶团队第一次裁员了。2019年,苹果自动驾驶团队进行了人员大调整,工程师的数量锐减。而且参与路试的自动驾驶汽车仅仅行驶了7544英里(1.2万公里),要知道在2018年苹果自动驾驶汽车的测试总里程达到了79754英里(12.8万公里),这个数据的悬殊似乎透露了一个信号:

“自动驾驶”这场游戏,苹果真的不准备玩了吗?

●赶没赶上集不好说,起码苹果起了个大早

苹果的行事作风一直很「霸道」,别人都是“市场上有什么我买什么”,苹果是“我要什么,你们就必须造什么”。这当然是苹果有钱之后的事情了,但苹果没钱的时候也很「霸道」。比如为了销售自家的Mac,花费重金买下了国内某个时段的所有航班,原因是不让IBM公司给自己的电脑供货…

乔布斯的霸道作风,被蒂姆库克完美继承了。

▲蒂姆库克和乔布斯理念不同,但行事风格很类似

2013年,苹果曾经想以每股240美元的价格收购特斯拉,而且马斯克本人是有意出售的,但最终貌似是因为价格太低,所以没有谈拢。于是进军自动驾驶领域这件事,只能由苹果亲自动手了。

2014年,苹果的自动驾驶项目成立,代号「泰坦」。在当年,这个项目的细节几乎没有任何人知道,相比每年新iphone早早就泄露,「泰坦计划」的保密工作可谓是密不透风。招兵买马之后,苹果集结了一个1000人的自动驾驶团队,办公地点就位于加州库比蒂诺总部的旁边。

万事俱备,只欠东风。可惜的是,东风迟迟不来。

▲苹果为了自动驾驶也曾经挖走过特斯拉的高管

苹果在进行了几年的研发工作之后,发现加州的测试执照一直拿不下来,但此时其他公司的自动驾驶汽车已经开始上路测试了。这直接导致「泰坦计划」的时间线被打乱,落后了对手很长一段时间。而测试执照拿不下来的原因,我们至今都不得而知。

命运多舛的苹果直到2017年才拿到加州的测试执照,也正是同年6月份,蒂姆库克才首次公开承认他们在研发自动驾驶系统。现在看来,大概率是因为形势所迫。

另外,加利福尼亚州机动车管理局(DMV)的数据显示苹果在 2017 年底和 2018 年底的试驾数据远不及竞争对手Alphabet旗下的Waymo(谷歌子公司)和通用的Cruise,错误率也是高的离谱。

▲Waymo的原型测试车

苹果改装过的雷克萨斯RX450h自动驾驶车在2018年共行驶了79754英里(12.8万公里),脱离69510次,相当于每一千英里871.65次。相比之下, Alphabet 旗下的Waymo在同一评估期内每千英里仅出现0.09次脱离。

据评估,2018年苹果的自动驾驶测试是加州表现最差的测试平台。

▲苹果自动驾驶团队路试的谍照图

但正如开头所说,2019年苹果的自动驾驶平台不仅没有迎来复苏,反而渐行渐远。苹果在加州注册的69辆自动驾驶汽车中,只有23辆汽车在最近一年内还处于活跃状态,而且车队的测试里程创下历史新低,仅有7544英里(1.2万公里)。

说实话,如果苹果干脆利落的放弃了自动驾驶团队,倒也能理解,毕竟进展很不顺利。但去年6月份,苹果又曾花高价收购了自动驾驶新创公司Drive.ai,并聘请了该公司数十名自动驾驶工程师,其中大部分工程师将从事工程和产品设计工作。

裁员之后又扩编,扩编之后又裁员。

这波眼花缭乱的操作秀的我们普通人头皮发麻,但对于苹果来讲,这可能就是一个不断试错的过程。或者说,苹果在意识到自己“掉队”之后,开始有意识的转变研发方向。

●苹果没放弃自动驾驶,只是在转变思路

刚才提到,苹果去年收购了自动驾驶Drive.ai。要知道,Drive.ai由斯坦福大学的8名人工智能研究员于2015年创立,总部设在加利福尼亚州,主要业务是为使用深度学习(deep learning)技术的无人驾驶汽车开发人工智能(AI)软件,是无人驾驶技术领域中屈指可数的创业公司之一。

▲Drive.ai的加入理论上会帮苹果解决不少麻烦

它和其它自动驾驶技术不一样的地方是,它的主要用途是将普通的汽车改造成拥有自动驾驶功能。这起码能证实,苹果花费重金收购Drive.ai只是在转变思路,并不想放弃。

另外,苹果公司在2019年的测试虽然不多,但申请了非常多与汽车相关的专利。包括:平稳驾驶相关专利,保险杠相关专利,座椅安全专利等等。

▲苹果近些年来申请的自动驾驶专利非常多

2019年11月,苹果还申请了一项专利,旨在消除汽车在人工驾驶和自动驾驶模式下的盲点。最新消息显示苹果还准备申请一项新的专利,这项专利技术可以让你使用语音命令控制你的自动驾驶汽车,然后汽车将为你完成剩下的诸如导航、驾驶和停车之类的事情。

Drive.ai公司的优势和苹果申请的专利传达出了这样一个信息:苹果正在逐渐弱化自动驾驶项目的研发,而是把自动驾驶分为了“车辆硬件”和“人工智能”两个项目,独立运作。

一些投资方间接证明了我的观点,比如Loup Ventures分析师吉恩-芒斯特(Gene Munster)说,“我认为他们正在做出决定,至少在短期内,让这些人在其他项目中从事人工智能是更好的选择。”

由此可见,自动驾驶可能仍然是苹果的一项重要举措。但截至目前,苹果显然已经把人工智能放在首要位置了,否则它也不会把自动驾驶团队的成员调去此部门。

▲网友设计的“苹果汽车”,WDNMD长得和苹果鼠标一个样...

说来有点心酸,《华尔街日报》2015年报道,在苹果内部被称为“泰坦”的自动驾驶汽车项目最初的想法是制造一款苹果品牌的电动汽车,也就是好多人口中的Apple Car。后来苹果发现难度太大、资金消耗过多,于是改为了自动驾驶。而到今天,连自动驾驶项目都要被迫转型人工智能。

说到人工智能,其实苹果的处境也没有大家想象的那么乐观。2011年,苹果在发布iphone 4s的时候就搭载了数字助理Siri。但随着亚马逊Alexa、谷歌Assistant,以及亚马逊Echo等设备的崛起,Siri的智能程度还是被对手超越。

▲各家都在AI层面发力,苹果也没有太多杀手锏

大多数人在国内使用的小爱同学、天猫精灵等一系类产品,其实也在实用性和便利度上超过了Siri。苹果看似“无敌”的软件生态,正在被别的企业一点点撬动。

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